Historia Breve 1: Norman Heatley y la producción de penicilina

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“Sin Fleming, no Chain o Florey, sin Florey, no Heatley, sin Heatley, no penicilina”.

                                                                                                     Sir Henry Harris (1998)

Aunque Alexander Fleming descubriera la penicilina en 1929, no pareció entender o pronosticar su importancia. Es el equipo conformado fundamentalmente Howard Florey, Ernst Chain y Norman Heatley al que realmente debemos la producción de penicilina y su introducción en el tratamiento medico de infecciones. Los tres primeros se hicieron acreedores del Premio Nobel de Medicina en 1945. Heatley permaneció relegado. Sin restar méritos a ninguno de los participantes en el descubrimiento y desarrollo de la penicilina, la actividad de Heatley fue fundamental porque fue debido a su ingenio, inventiva, y capacidad de improvisar que la droga, que es inestable y difícil de obtener, pudo ser producida en la escala necesaria para ser utilizada en estudios experimentales y en los primeros intentos de tratamiento clínicos. Healhty era el mas joven de los tres investigadores de de la Universidad de Oxford. Tenia un PhD en Bioquímica del a Universidad de Cambridge y se une al grupo de investigación contratado por Florey.

  Norman Heatley

Primero, Heatley ingenio la manera de medir la actividad de la penicilina en licores fermentativos cuando las concentraciones eran demasiado bajas para utilizar métodos químicos estándares. Segundo, se las ideo para lograr extraer la penicilina de líquidos o soluciones altamente contaminados sin destruirla. Y tercero, y esto fue fundamental: existía la necesidad de producir el antibiótico en una escala mas amplia, así que Heatley convirtió el laboratorio de la Universidad de Oxford en la primera fabrica de producción de penicilina. Mencionemos que estos eventos ocurrieron durante tiempos de la Segunda Guerra Mundial. Obtener frascos de vidrio que permitieran la producción de la droga no era posible dado las limitaciones manufacturera de Gran Bretaña al momento. Después de experimentar con diversos envases, Heatley se dio cuenta que la mejor manera de producir el medicamento era mediante el uso de bacenillas de porcelanas que eran usadas en por los pacientes en el hospital. Recolecto todas la que pudo pero no eran suficientes asi  que las mando a elaborar y las convirtió en cámaras de crecimiento de Penicilliun notatum, el hongo productor de la penicilina.  Finalmente, cuando no fue posible que las compañías farmacéuticas británicas acogieran la producción de la penicilina, Heatley viajo junto con Florey a los Estados Unidos en 1941 y trabajo por meses para lograr la producción de penicilina en mayor escala, lo que finalmente fue logrado, en un principio en un laboratorio en Peoria, Illinois y luego por Merck & Co.  Posteriormente  tambien fue producida y comercializada por las tambien companias norteamericanas Pfizer y Abbott (pero eso es otra historia).

El reconocimiento para Heatley tardo en llegar. La Universidad de Oxford le concedió en 1990 (a la edad de 79 años) el titulo Honorario de Medicina. El primero en ser concedido a un no-medico en los 800 años de la institución.

En Mayo de 1940 El equipo de investigadores de Oxford realizo el primer estudio de protección de infección en ratones con el uso de la penicilina. Fue todo un éxito que Heatley reporto cuidadosamente en su registro de investigación. Europa estaba en plena II Guerra Mundial y los Alemanes habían invadido Bélgica y Holanda el 10 de mayo de 1940 y entraron en Francia seguidamente. Esta operación amenazaba con dejar un enorme numero de soldados belgas, canadienses, franceses y británicos atrapados por las lineas alemanas. Entre el 26 de Mayo y el 4 de Junio se procedió a una operación de evacuación de estas tropas a partir del puerto  frances de Dunkirk. Este evento histórico paso a ser conocido como la evacuación de Dunkirk, cuyo nombre código fue Operación Dynamo y al que popularmente se le refiere como el Milagro de Dunkirk. En total se lograron evacuar en esos 8 días a mas de 300,000 soldados. Se calculaba que el próximo país a ser invadido seria Inglaterra. Los investigadores sabían que, de ocurrir dicha invasion, cualquier documentación o material de investigación que pudiera servir al enemigo debería ser destruido. Para el equipo de investigación de Oxford era fundamental mantener la fuente de su droga milagrosa, el Penicillium notatum, por lo cual Heatley sugirió la idea de cómo lograr conservarlo: restregar el hongo en los sacos y sobretodos que usaban. Por el color pasaría desapercibido, podrían llevarlo a cualquier lado con ellos sin ser percibido y recuperar el hongo a partir de las esporas en la ropa una vez que estuvieran en un lugar seguro para reiniciar la investigación. Asi lo hizo desde entonces, incluso cuando viajo a los Estados Unidos.

 Penicillium notatum

Norman Heatley murió el 5 de Enero del 2004. Tenia 92 años.

 

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